La marche éreintante, émotionnelle et édifiante des Raptors de Toronto vers le championnat NBA


Le tournant n’a pas eu lieu sur le terrain, ni dans les gradins, ni même sur la table de l’entraîneur. Au lieu de cela il est venu dans le vestiaire des Raptors de Toronto

Par Richard Warnica à Oakland, en Californie et à Toronto

Quand il a raconté l’histoire plus tard, il l’a laissée tomber comme un aparté. C’est le moment qui a renversé les finales de la NBA, celui qui signalait que Toronto était vraiment, et Nick Nurse a marmonné, huit jours après que cela se soit produit, dans son étouffement traînant dans l’Iowa.

Cela n’a pas eu lieu sur le terrain, ni dans les tribunes, ni même sur la table des entraîneurs, où se jouaient une si grande partie de cette série. À la fin du deuxième match, l’équipe cherchait plutôt à comprendre ce qui s’était passé de mal en sortant des vestiaires des Raptors de Toronto, une drôle de petite tourelle située sous les tribunes du Scotiabank Arena.

Toronto avait été la meilleure équipe pendant huit minutes de ce match. Mais ces huit minutes avaient suffi. Entre les dernières minutes du deuxième quart et les six premiers du troisième quart, les Golden State Warriors ont marqué 21 points de suite. Toronto ne pouvait pas frapper un coup. Golden State ne pouvait pas manquer. Et pour une brève rafale, les Warriors ont finalement ressemblé à ce qu’ils étaient – les deux champions de la NBA en titre -, tandis que les Raptors ressemblaient à ce qu’ils avaient toujours été: courageux, amusant parfois, mais à la fin pour les équipes qui ont vraiment compter.

Klay Thompson, gardien des Golden State Warriors, mène à la corbeille contre Pascal Siakam, l’attaquant des Raptors de Toronto, lors du deuxième match. (Dan Hamilton – USA TODAY Sports)

Cette perte signifiait que Toronto se rendrait à Oakland à égalité, mais dans un trou psychologique profond. L’atmosphère à l’extérieur de l’arène cette nuit-là reflétait la gravité de la perte. Les supporters qui s’échappaient de l’arène affichaient un mélange de déflation et de consternation. C’était le contraire à tous points de vue de la foule vertigineuse qui envahissait les rues après le premier match. Tout ce que Golden State avait à faire pour gagner à présent, c’était de remporter ses matchs à domicile, tâche assez facile pour le groupe le plus talentueux de l’histoire de la NBA.

Alors que les supporters se retiraient de l’arène, Nurse était avec ses joueurs à la recherche de quelque chose qu’il pourrait dire à son équipe et qui réduirait l’ampleur de la tâche à venir. "J’étais comme," Tout ce que nous avons à faire, c’est d’aller en chercher un ", a-t-il déclaré. "Ce n’est peut-être pas aussi insurmontable (a) de relever le défi et d’en obtenir un."

Mais comme il l’a fait toute l’année, Kawhi Leonard en voulait plus, d’une manière qui a changé pour toujours l’idée de ce que cette équipe pourrait être.

Les Raptors de Toronto Kawhi Leonard et Kyle Lowry célèbrent leur victoire au championnat NBA face aux Golden State Warriors à Oracle Arena. (Sergio Estrada-USA AUJOURD’HUI Sports)

Avant cette saison, et même avant cette série, il n’y avait presque personne dans l’univers des Raptors de Toronto qui n’aurait été heureux de réussir ici. Une apparition en finale était l’objectif des années avec cette équipe. Mais ensuite, Leonard est arrivé. Et lentement, par force de volonté déconcertante et de domination du basketball, il repoussa les horizons de ce qui était possible pour son équipe.

En séries éliminatoires, il a accompagné son équipe à travers un Orlando Magic surclassé. Il a marqué en moyenne plus de 30 points par match avant de frapper The Shot contre les 76ers de Philadelphie. Il a éliminé le joueur par excellence de la ligue, Giannis Antetokounmpo, pour battre Milwaukee en six. Il a emmené les Raptors en finale puis, au moment où ils auraient pu se coucher, aurait pu accepter leur rôle de contre-la-montre dans une histoire sur une équipe meilleure et différente, il a parlé et a encore une fois dépassé les attentes les plus élevées de ce que le Les rapaces pourraient être.

"Kawhi a dit:" Explétive ça ", dit l’infirmière," allons-y, allez les chercher tous les deux. "

Et c’est ce qu’ils ont fait. Les Raptors se sont rendus à Oakland et ont balayé les deux matchs de Golden State. Avec ces victoires, Toronto a effectivement mis fin à la série. Cela se jouerait pendant une autre semaine et subirait encore plus de rebondissements, mais il ne restait plus que de la coda. L’intrigue de base était terminée. Les équipes qui se sont qualifiées 3-1 dans les finales de la NBA n’ont perdu qu’une seule fois. Toronto, avec sa profondeur et son expérience et surtout avec Leonard, n’allait jamais devenir le numéro deux.

Les Raptors ont remporté jeudi le match 6 de la finale de la NBA 114-110 à Oakland. Ce faisant, l’équipe a scellé le premier titre de champion de la NBA de l’histoire de la franchise, le premier à avoir été remporté par une équipe en dehors des États-Unis et le premier titre d’une grande équipe sportive à Toronto depuis les Blue Jays de Toronto en 1993. Par un vote sur 10 -1, Kawhi Leonard a été nommé joueur par excellence de la finale. (Fred VanVleet a reçu le seul autre vote.)

L’histoire de la façon dont les Raptors sont parvenus à ce point implique de gros coups, de graves blessures et des hauts et des bas émotionnels d’une saison de feuilleton télévisé. Mais tout a pivoté à ce moment-là dans le vestiaire après le match 2. C’est le moment qui a établi une fois pour toutes que les Raptors n’étaient plus là pour inventer des chiffres, mais qu’ils étaient là pour gagner. C’est l’histoire de cette série.

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JEU 1: Une contribution inattendue et un coup incroyable

Le 30 mai, quelques instants avant le premier match de la NBA dans l’histoire des Raptors de Toronto, Pascal Siakam, un Camerounais de 25 ans, a sauté et a dansé sur le court de la Banque Scotia. Un grand sourire lui est apparu.

Siakam, long et mince avec une vitesse incroyable, est venu organiser le basket-ball tard dans la vie; il a seulement commencé à jouer sérieusement à l’âge de 18 ans. Son passage d’un joueur potentiel au poste de joueur à la frappe longue la saison dernière était déjà considéré comme une victoire pour les Raptors, qui l’ont poussé au plus profond du premier tour du repêchage 2016. Le fait qu’il ait encore grimpé en flèche cette année pour devenir un starter, puis un contributeur crucial et une véritable star des séries éliminatoires, était considéré comme un miracle.

Alors que Siakam et les autres joueurs se réchauffaient, Helene Carluen, assistante de l’équipe dans sa 11e année avec les Raptors, a rebondi des balles perdues et s’est efforcée d’entendre ses collègues à côté. Le bruit dans l’immeuble cette nuit-là était sans fin, une vague d’émotion refoulée résonna. "La foule n’était pas seulement bruyante", a déclaré Carluen, "ils ont été constants tout au long du match. Il n’y a pas eu une accalmie.

Quand les lumières se sont éteintes et que la musique a frappé et que le battage médiatique de longue date des Raptors a présenté l’équipe, il a semblé pendant une seconde comme si tout ce son était devenu visible. L’air frémissait d’acclamations. Pour les joueurs, cependant, la cadence était calme. «C’est comme à l’habitude, le travail n’est pas terminé tant que la sonnerie n’a pas été déclenchée», a déclaré Carluen.

Siakam est venu danser à la recherche de ce bruit et de ce battage publicitaire et de l’émotion de 20 000 fans de Raptors. Il a rebondi sur chaque jambe, le sourire toujours présent. Un débutant en finale, il a marché avec tout l’équilibre des deux titres de MVP.

Les Raptors ont été les grands favoris du jeu et les gros outsiders de la série. Au premier trimestre, ils ont échangé des coups de feu comme des chats domestiques se transformant en bagarre. Dans une première séquence, Leonard se leva par-dessus les bras étendus de deux guerriers et balança un long et plat trois points. Steph Curry a pris le ballon en transition, a couru sur le terrain, a égoutté un trois du haut de l’arc.

Tic, tic, et c’est parti.

Les Raptors se sentaient plus jeunes, plus rapides et plus profonds que les Warriors. À la fin du premier quart, ils avaient facilement cinq des six meilleurs joueurs au sol. Mais Golden State avait Stephen Curry. Le gardien des Warriors est apparu et a disparu à volonté sur le sol. Il a été le joueur le plus important de chaque équipe, le seul joueur de sa génération à avoir modifié la structure du jeu autour de son jeu, et il s’est retrouvé seul et ouvert sur le terrain encore et encore.

Le guerrier de Golden State, Stephen Curry, dribble le ballon devant les joueurs des Raptors de Toronto lors du premier match. (Vaughn Ridley / Getty Images)

"Je l’appelle un joueur de transformation", a déclaré Nurse après le match.

Curry avait 26 points au cours des trois premiers trimestres. Mais l’assortiment de presque tirer sur coup n’était pas Leonard. Ce n’était pas Kyle Lowry, sept étoiles et chef d’équipe. Siakam était un prodige de troisième année avec moins d’expérience dans le basketball que le meneur de jeu moyen, mais tir après coup sur la plus grande scène de basket du monde.

Comme Curry, Siakam avait 26 points au cours des trois premiers trimestres. Il n’a pris que 12 coups de feu. Tôt au début de la quatrième manche, il a repris un rebond, a écarté Leonard, le meilleur joueur de son équipe, a pris le ballon sur le terrain, a passé, a récupéré le ballon et s’est retrouvé avec une carrure ouverte. Il a tiré le coup pour se donner 30 points dans la nuit. Il a fini avec 32.

Alors qu’il ne restait que trois minutes et 25 secondes dans le match et que les Raptors conservaient une avance serrée, Fred VanVleet, un garde suppléant sans équipe de la NBA à la sortie de l’université, s’est retrouvé avec le ballon à une vingtaine de pieds du panier. Alors que le chronomètre se mettait à fond et que le garde beaucoup plus grand, Klay Thompson, se penchait vers lui, VanVleet dribbla à sa droite, fit trois pas rapides et lança ce qui ressemblait à un tir désespéré vers le panier. Lorsque le chronomètre de tir a expiré, le ballon a heurté le haut du panneau, a rebondi sur la jante, est rentré, puis est ressorti et a fini par couler.

C’était comme regarder 24 années de malchance accumulées s’évaporer en un seul soulèvement improbable. Jeu: Raptors.

Vingt minutes après que ce soit fini, la foule à l’extérieur avait à peine bougé. Les fans du jeu de correspondance T-shirts erraient dans un vertige, les mains pressées sur le front ou sur la bouche. Deux jeunes hommes sont arrivés en poussant un drapeau noir We The North. «Raps in six!» Ont-ils crié.

Il a dit quelque chose sur les blessures psychiques persistantes des fans de Raptors qu’après une victoire dominante dans le premier match de la finale de la NBA, un groupe de purs et durs assoiffés, saouls de joie et d’autres choses, ne pouvait encore imaginer, dans leur plus sauvage crie sur le fantasmes, que Toronto pourrait remporter trois des cinq prochains matchs.

En fin de compte, ils auraient des raisons d’être prudents.

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