Dans une ligue de croissance, la stagnation reste


La MLS a annoncé jeudi que son adversaire du match des étoiles de cette année serait l’Atletico Madrid. La nouvelle est excitante, mais il y a de la place pour le scepticisme; la ligue est peut-être en croissance, mais la stagnation demeure.

Le match des étoiles est un événement passionnant chaque année. Les festivités et les événements de la semaine sont une source d’excitation dans la ville hôte et autour de la ligue. Avec le match des étoiles organisé par Atlanta l’année dernière, j’ai eu la chance d’assister au match et à un événement organisé conjointement avec le match. Cette année-là, c’était la puissante Juventus. Cette fois-ci, il sera hébergé à Orlando et l’opposant est Atletico Madrid.

Pourtant, je ne peux pas m’empêcher d’être sceptique face à cette annonce. Pas parce que l’Atletico Madrid n’est pas une équipe passionnante, c’est certainement le cas. Non, je suis sceptique car, en fin de journée, le match des étoiles est ennuyeux. Cela pose des risques pour les joueurs et les équipes. Ces risques et les inconvénients de l’événement l’emportent largement sur les avantages. Le match des étoiles est un autre signe que la Major League Soccer ne se développe pas de la meilleure façon possible.

Dans l’annonce la plus récente de l’expansion, j’ai expliqué pourquoi l’expansion ne serait peut-être pas une bonne chose pour la ligue à long terme en dépit de ses avantages à court terme. De la même manière, bien que pas tout à fait de la même manière, le match des étoiles ne fait pas nécessairement mal à la ligue, il ne fait certainement pas beaucoup pour aider la ligue.

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Risqué de blessure

Ce point frappe particulièrement les supporters d’Atlanta United, qui ont vu l’ancien arrière gauche Greg Garza se blesser à une épaule dans les premières minutes du match des étoiles 2017 contre le Real Madrid. Cette blessure a empêché Garza de rester pendant quelques semaines et a eu des conséquences néfastes sur le reste de la saison. Garza n’a disputé que six des treize matches possibles pour terminer l’année.

Garza a évoqué cette blessure lors d’une interview avec MLS Multiplex l’été dernier: «… ne te blesse pas comme je l’ai fait l’année dernière… [my experience] C’était malheureusement une expérience malchanceuse… ”

Les équipes courent le risque d’envoyer leurs joueurs au match des étoiles et de revenir avec une blessure. Zlatan Ibrahimovic, qui a répété à plusieurs reprises «Je suis MLS», a été exclu du match des étoiles de l’année dernière parce que le match devait se dérouler sur un terrain et qu’il était toujours en rééducation. Ibrahimovic a manqué le match de ligue suivant, conformément à la politique de la MLS, selon lequel tout joueur manquant le match des étoiles doit manquer son prochain match de MLS.

Bien que son genou ait certainement été la principale raison de sa non-participation au jeu, il n’est pas difficile de lire entre les lignes: les joueurs ne s’en soucient pas. Que dit-il dans la ligue que leur meilleur joueur ne participera probablement pas au jeu parce que ce n’est pas assez important? La Juventus est même l’un des anciens clubs d’Ibrahimovic, mais il a choisi de ne pas jouer, signe inquiétant pour la MLS.

Le jeu perd de son éclat

Les deux derniers matchs des étoiles se sont soldés par un arrêt 1-1 et, bien que les deux matches se soient terminés par des tirs au but, le jeu n’a pas été très excitant. Les deux matches ont été remplacés par des remplacements complets à la mi-temps, où des joueurs plus célèbres ont été remplacés par leurs coéquipiers moins connus.

Il est également important de se rappeler en quoi consiste réellement ce match: un match amical. Les joueurs de la MLS ne vont pas tout faire pour ne pas se blesser. L’équipe adverse ne va pas s’affronter parce qu’elle est en milieu de pré-saison. Et dans certains cas, les meilleurs joueurs sont complètement exclus de la liste.

C’était évident contre le Real Madrid en 2017 lorsque Cristiano Ronaldo n’avait même pas voyagé avec l’équipe à Chicago et Luka Modric n’était pas parvenue à faire une apparition. En 2018, la Juventus a également laissé certains de ses meilleurs joueurs, dont Ronaldo et Paulo Dybala. Bien que les deux joueurs aient participé à la Coupe du Monde de la FIFA quelques semaines auparavant, leurs deux pays respectifs se sont retirés du tournoi lors des huitièmes de finale, des semaines avant la fin du tournoi. La brillance diminue rapidement.

Opportunité de scouting

Jouer dans le match des étoiles contre un club très présent sur la scène mondiale a ses avantages. Il suffit de demander à Miguel Almiron, qui a récemment joué pour l’Atlanta United, vainqueur de la Coupe MLS, en 2017 et 2018. Il a été transféré au club de la Premier League à Newcastle United pour près de 30 millions de dollars, un record pour un transfert sortant de la MLS. C’est lors du match des étoiles 2017 contre le Real Madrid à Chicago que le jeu d’Almiron a fait son apparition sur le radar de Newcastle.

L’année dernière, Alphonso Davies et Tyler Adams ont joué pour la MLS contre la Juventus à Atlanta. Davies a été transféré au Bayern Munich, un géant de la Bundesliga, pour près de 17 millions de dollars, tandis que M. Adams traversait l’empire Red Bull pour rejoindre le RB Leipzig, un autre grand club de Bundesliga.

Le match des étoiles offre aux joueurs de la MLS l’occasion de tester leurs compétences contre «certains des meilleurs joueurs du monde» (même si l’équipe adverse recrute beaucoup de joueurs de réserve). Les aspects positifs de cet aspect du jeu des étoiles sont importants et ne peuvent être sous-estimés.

Il s’agit également d’un changement significatif par rapport aux Jeux All-Star d’avant 2017 au cours des deux dernières années. Après le match All-Star 2016, aucun des joueurs MLS de ce match n’a été transféré au cours de la saison morte ou de la saison 2017 suivante. Il en va de même pour 2015 et 2014. Cela témoigne de la qualité croissante de la ligue. Ainsi, malgré les négatifs et la stagnation apparente d’un événement, il est amusant de voir les futures stars européennes tenter leur chance contre des clubs européens géants.

Solution possible

Honnêtement, je n’ai pas de solution, sauf que de suggérer à la MLS de faire ce que toutes les autres ligues du monde font: annoncer simplement un meilleur XI et en finir avec tout. Je comprends que le match des étoiles fait toujours partie de la MLS, car il est pratiqué dans tous les autres sports nord-américains. Mais il reste une question très valable à poser: que fait réellement le match des étoiles pour la ligue à ce stade?

Peut-être la réponse la plus évidente à cette question est-elle que cela attire les fans occasionnels. Mais la vérité est que même cela n’est plus exact. Il suffit de regarder le match des étoiles 2017 à Chicago. Oui, le jeu a attiré une foule de 61 428 personnes, ce qui représente une participation fantastique pour tout événement lié à la MLS. Cependant, il semble n’avoir rien fait pour une ville dont l’équipe attire à peine 12 000 personnes.

Cela impliquerait que la plupart des gens sont venus voir le Real Madrid jouer. Bien sûr, le Real Madrid va faire venir des milliers de personnes car il s’agit d’un des clubs, si ce n’est le plus grand du monde. Mais combien de ces fans qui sont venus voir le Real Madrid vont à des jeux de Chicago Fire ou prêtent attention à la MLS après le match des étoiles cette année-là?

À ce stade, les partisans occasionnels de la MLS sont assez instruits. Surtout à Atlanta (ville hôte de l’année dernière), et notamment à Orlando (ville hôte de cette année). Soyons honnêtes, Orlando a connu des premières années difficiles sans apparition en séries éliminatoires. Pourtant, leur stade est presque toujours plein. Pourquoi? Ce n’est pas parce que l’équipe joue bien, mais parce que leurs fans comprennent et se soucient du football. Et à la fin de la journée, la majeure partie de ce stade sera pleine à craquer pour les supporters d’Orlando, et non pour les occasionnels du pays.

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Et cela laisse un problème majeur pour le match des étoiles. C’est une invention intrinsèquement américaine pour un sport qui est intrinsèquement américain – et une ligue qui devient de plus en plus américaine. La Major League Soccer grandit et s’améliore, certes, mais des zones de stagnation demeurent, et le match des étoiles en fait partie.

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