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BOSTON – Avec un roulement de doigt au volant à la fin du troisième quart, Jayson Tatum avait égalé son sommet en carrière de 39 points. Mais les deux points à trois points qu’il avait affrontés juste avant cela ont confirmé qu’il était parfaitement conscient de sa proximité avec le premier match de 40 points de sa carrière.

Imaginez donc la surprise de Tatum quand, avec Jaylen Brown tirant des lancers francs avec 1:43 à jouer dans le cadre, Kemba Walker l’a pointé du doigt alors qu’il revenait dans le match. Tatum, coincé à 39 points et croyant que sa nuit était finie, a fait un pas vers le banc de Boston lorsque Walker a finalement abandonné le bâillon, informant Tatum qu’il venait réellement pour Gordon Hayward.

Tatum et Walker ont bien ri de la ruse. Peu de temps après, Walker a aidé sur un autre layup de conduite Tatum qui a donné au joueur de 21 ans un nouveau sommet en carrière de 41 points.

"Oh, vous avez vu ça? Je voulais juste jouer avec lui un peu", a déclaré Walker avec un grand sourire après le triomphe déséquilibré de Boston 140-105 contre les Pélicans de la Nouvelle-Orléans samedi soir au TD Garden.

"Je sais qu’il voulait obtenir son 40 mauvais. Sentez-vous comme je voudrais jouer avec lui une minute. … Je f — avec lui, mais c’est mon homme juste là. J’aime jouer avec lui."

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Après une semaine parfois tendue au cours de laquelle les Celtics ont perdu trois matchs de suite pour la première fois cette saison, rencontrant leurs premiers turbulences lors de la campagne 2019-2020, l’explosion de Tatum était exactement ce que le médecin avait ordonné.

Mais personne n’a apprécié la première nuit de 40 points de Tatum plus que Walker.

"C’est cool, mec. J’adore voir ces gars faire ce qu’ils font, mettre des chiffres, apprécier le jeu et voir votre travail acharné porter ses fruits", a déclaré Walker. "J’y suis allé, j’ai déjà marqué 40 avant, Je sais ce que c’est que ce sentiment, surtout d’être en NBA et marquer 40 points.

"C’est irréel, mec. C’est difficile. C’est difficile de marquer 40 dans cette ligue donc je suis content pour lui."

Tatum a produit la meilleure soirée de sa jeune carrière sur un tir ultra-efficace de 16 sur 22. Il a réussi six des neuf trois points qu’il a mis en place et a ajouté six rebonds, quatre passes décisives et trois interceptions. Il était plus-30 en 30 minutes.

Au cours d’une saison où le succès de Tatum est venu avec l’astérisque d’un tir souvent inefficace – il est entré dans les pires carrières de tir de nuit à 42% au total et 35,2% au-delà de l’arc à 3 points – l’explosion de samedi était très nécessaire pour le joueur et l’équipe.

Tatum a été mis en bouteille par Ben Simmons sur une grande scène lors de la défaite de jeudi à Philadelphie. La rampe de 48 heures menant à l’inclinaison de samedi était remplie d’angoisse de la part des fans des Celtics se demandant si leur équipe était vraiment un concurrent et si sa collection d’ailes talentueuses pouvait coexister.

Tatum et ses coéquipiers ont répondu avec leur meilleur score au premier trimestre de la saison (de manière appropriée, une explosion de 41 points) et ont accroché 72 points aux Pélicans dans la première moitié (correspondant à leur plus grande production de la première moitié de la saison). Tatum était ultra-agressif dès le début, attaquant régulièrement le panier alors que Boston construisait un coussin précoce.

"Je me sentais juste comme si j’avais besoin d’être meilleur, et les partants ont ressenti la même chose, juste pour mieux commencer le match", a déclaré Tatum. "J’espère que nous allons continuer."

Les Celtics ne peuvent pas trop supporter une victoire sur les Pélicans assiégés, une équipe saccagée de talent par le bug de la blessure (bien que la recrue Zion Williamson était en ville, et pourrait bien être de retour en uniforme lorsque les équipes se réuniront à nouveau plus tard ce mois-ci à Nouvelle-Orléans) et jouer la deuxième nuit consécutive avec cette équipe en désavantage numérique.

Pourtant, la grande soirée de Tatum était impossible à ignorer, en particulier en affichant ce type de chiffre en seulement trois quarts.

"De toute évidence, ça fait du bien, mais je ne monte jamais trop haut ou trop bas, si je joue bien ou si je ne le fais pas", a déclaré Tatum. "Pour moi, je sens que j’ai un long chemin à parcourir, et les gars que je regardais, ils ont des nuits comme ça plus souvent qu’autrement. Donc, évidemment, ça fait du bien, mais essayez de le faire plus souvent, soyez cohérente et continue de s’améliorer.

"Après ce soir, tu dois l’oublier et passer au suivant."

La réponse de Tatum pourrait être encore meilleure que sa pièce. Ce qui sépare les joueurs des étoiles du reste de la ligue, c’est leur capacité à avoir un impact constant sur la victoire. Les répartitions on / off de Boston confirment que Tatum a été aussi important pour le succès de l’équipe que quiconque, mais il a également passé des nuits contre de bonnes équipes comme Philadelphie dans lesquelles il a lutté.

Samedi soir, Tatum a tout fait. Il a attaqué le panier, il a défendu avec intensité et il ne s’est pas trop fixé sur le score (enfin, peut-être en dehors de ce dernier tiers en essayant d’assurer 40 points). À un moment donné au troisième quart, il a laissé passer un solide regard à 3 points au-dessus de la pause pour balancer le ballon vers Hayward dans le coin pour un look encore meilleur (Hayward l’a renversé).

"[Tatum] a très bien joué ce soir, a dit Hayward. "Et super efficace aussi, donc vous adorez voir ça. Comme je l’ai dit, la plupart de ses points, je pense, étaient dans le flux du jeu. Ce n’était pas comme s’il forçait quoi que ce soit, ce qui était vraiment bien.

"Je suis donc content pour lui. Il a réussi à faire tomber des tirs importants et à atteindre 41. Chaque fois que vous pouvez marquer 40 dans cette ligue, c’est un grand nombre. Je suis content pour lui et c’est le premier de nombreux."

Enes Kanter, qui a eu sa propre soirée monstre avec 22 points et 19 rebonds en seulement 23 minutes, a déclaré à propos de Tatum: "C’est incroyable, mec, de le voir là-bas, juste de s’amuser, de se rendre meilleur et de rendre tout le monde meilleur . Juste le tuer tous les soirs. Les gens parlent toujours d’offensivement, mais il fait juste un travail incroyable des deux côtés. Donc, c’était incroyable de simplement en témoigner, ce qu’il fait. "

Une mêlée monstre de journalistes s’est entassée autour de Tatum après le match et son jeune fils, Deuce, a rejoint son père alors qu’il répondait aux questions sur sa grande soirée. De l’autre côté du vestiaire, Walker saisit la scène. Un journaliste a suggéré qu’il doit se rappeler ce que c’est que d’être aussi jeune et marquer 40 points pour la première fois.

"Non, je ne le sais pas", a déclaré Walker, prenant une seconde pour admirer l’âge de 21 ans et 314 jours de Tatum. Walker avait 24 ans, 233 jours quand il a finalement franchi la barrière des 40 points contre Orlando le 27 décembre. 2014.

"C’est spécial ici, mec. Pour qu’il puisse obtenir 40 points à 21 ans – mec, c’est spécial."

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